Qué son los oxímetros y para qué sirven

No recuerdo cuándo tuve disponible un oximetro  de pulso (o saturómetro) adaptado a un tensiómetro electrónico en mi consulta. Seguro que hace años, pero sí recuerdo que lo viví como un buen avance. Tenía una herramienta más para valorar al paciente con problemas respiratorios.

Más adelante dispuse de un oxímetro de dedo y también fue otra mejora muy interesante. Me permitía valorar de una forma rápida a los pacientes en las visitas a domicilio.

Estos instrumentos sanitarios se han convertido en algo básico del arsenal médico junto al fonendoscopio, tensiómetro, otoscopio y oftalmoscopio por citar algunos.

En este artículo voy a explicarte qué es un oxímetro de pulso, los diferentes tipos, para qué sirve y el uso que pueden hacer de ellos los mismos pacientes.



Los oxímetros son aparatos que miden de forma indirecta la cantidad de oxígeno en la sangre en forma de porcentaje. Muchas veces también miden la frecuencia cardíaca y en este caso se llaman pulsioxímetros.

Los oxímetros son herramientas médicas  habituales en la práctica médica cotidiana; pero cada vez se están popularizando más entre la población general.

Actualmente existen muchos tipos: desde los oxímetros localizados en las camas de hospitalización hasta los localizados en las áreas de emergencia conectados a un monitor, sin olvidar los oxímetros de pulso (pulsioxímetros) que siempre son necesarios en momentos críticos y de muy fácil uso.

Estos últimos, los oxímetros de pulso o pulsioxímetros, son los que cada vez se ven más en los botiquines tanto de pacientes como de no pacientes.

pulsioximetro
Pulsioxímetro de dedo


¿Qué es un oxímetro?



Es un dispositivo médico formado por un dedal conectado a una pantalla (portátil o no) que te da un gráfico y expresa al instante la saturación de oxígeno en la sangre de la persona.

Esto significa que mide de forma indirecta la cantidad de oxígeno que trasporta la hemoglobina dentro de los vasos sanguíneos.

¿Qué tipos de oxímetros podemos encontrar?



Actualmente hay muchos tipos de este dispositivo:


  • Los oxímetros de muñeca incluyen una pantalla similar a un reloj en la muñeca y un dedal que se coloca en el dedo. Ambos se conectan por un cable corto.
  • Los monitores u oxímetros de mesa, los cuales no son portátiles y son más especializados. Se suelen usar en centros hospitalarios y permiten calcular, por medio de otros sensores, diversos signos vitales simultáneamente y de forma continua.
  • Los oxímetros de mano son parecidos a los anteriores y también se encuentran en centros hospitalarios.
  • Los más usados desde unos años son los oxímetros de pulso de dedo por su fácil manejo, eficiencia y sencillez, especialmente en situaciones de emergencia.


Algunos de estos dispositivos más avanzados pueden conectarse vía Bluetooth a un teléfono u otro aparato electrónico para mantener un registro actualizado de los niveles de saturación de oxígeno en la sangre del paciente.


¿Qué ventajas tiene el oxímetro?


Tiene varios beneficios destacables:
  • Da los datos de forma indirecta y no invasiva, no molesta. Simplemente pones el dedal.
  • Proporciona los resultados de forma prácticamente instantáneo y continua.
  • Muy fiable en las situaciones clínicas más frecuentes con saturaciones de oxígeno entre 80-100%.
  • Da información de la frecuencia cardíaca.
  • Es fácil de usar y muy manejable, sobre todo en el caso de los pulsioxímetros.
La forma alternativa  de medir la cantidad de oxígeno en sangre es la gasometría arterial.

La ventaja de la gasometría es que al ser directa es más precisa y da más información como el pH , nivel de CO2 en sangre y otros datos muy interesantes.

El problema de la gasometría es que tardan más en dar los resultados y es más agresiva porque se hace tomando una muestra de sangre arterial. Hay que pinchar al paciente en la arteria radial (muñeca) y duele.

En las urgencias hospitalarias o en el hospital en general es muy útil y necesario usar la gasometría para disponer de más información; pero a nivel de Atención Primaria el oxímetro es mucho más práctico y rápido.

¿Quién necesita un oxímetro (o pulsioxímetro)?



Hay tres situaciones en las que resulta beneficioso el uso del oxímetro:


  • En primer lugar, para el personal sanitario que tenga que valorar pacientes tanto en Atención Especializada como en Atención Primaria.
  • En segundo lugar, los pacientes que tengan enfermedades o problemas de salud que afecten al nivel de oxígeno en la sangre. En este caso, puede ser útil que tenga un dispositivo el enfermo o sus familiares.
  • En tercer lugar, deportistas de alto rendimiento.


No tiene sentido tener un pulsioxímetro si no tienes alguna enfermedad que comprometa tu nivel de oxígeno en sangre o practiques deportes con exigencias físicas de alto nivel.

¿Qué enfermedades o condiciones médicas se benefician del uso del oxímetro?



La principal indicación para monitorizar de forma continua la saturación de oxígeno es en pacientes de urgencias, medicina intensiva y anestesia durante procedimientos quirúrgicos. Por ejemplo:
  • Enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC).
  • Crisis asmáticas.
  • Neumonías.
  • Bronquitis.
  • Derrame pleural.
  • Cáncer de pulmón.
  • Insuficiencia cardíaca congestiva.
  • Edema agudo de pulmón.
  • Infarto al miocardio.
  • Anemias.
  • Diagnóstico de hipoventilación nocturna (desórdenes neuromusculares, apnea del sueño).
  • Reacciones alérgicas que afecten las vías respiratorias.

¿Cómo funciona un oxímetro?



Como he dicho antes, el oxímetro calcula en forma de porcentaje la hemoglobina arterial, específicamente la oxihemoglobina (hemoglobina que transporta el oxígeno).

Antes de explicar el proceso de cuantificación, hay que recordar que la sangre oxigenada difiere de la desoxigenada, además de los niveles de oxígeno encontrados, del color de estas (la oxigenada con un color rojo rutilante, mientras que la desoxigenada con un color más violáceo y oscuro).

La cuantificación se ve afectada con cada latido del corazón, los cuales aumentan el flujo sanguíneo a través de todo el aparato circulatorio.

Estos dispositivos utilizan la tecnología LED (diodos emisores de luz) para calcular esta hemoglobina.

El oxímetro emite pulsos de luz a través del lecho capilar y, a su regreso, mide la cantidad de luz, en forma de ondas, absorbida por las pulsaciones sanguíneas.

Este proceso se lleva a cabo repetidas veces utilizando los fotodetectores y microprocesadores incluidos en el oxímetro.

Utiliza dos longitudes de onda: una roja, de 660 nm, y una infrarroja, de 940 nm.

La sangre oxigenada absorbe más radiación infrarroja, mientras que la sangre desoxigenada absorbe más luz roja.

El oxímetro recoge los datos, los procesa y los registra en forma de porcentaje.


¿Cómo leer los resultados que muestra el oxímetro?



Ante todo, se necesita saber cómo colocar de manera correcta el oxímetro.

La mayoría de estos se colocan en el dedo, de manera en que la pantalla quede sobre el dorso (uña) del dedo.

Normalmente, basta cerca de un minuto para que aparezcan los resultados en la pantalla.

Aparecerán dos números: uno con la etiqueta de SpO2, la cual representa la saturación de oxígeno en sangre arterial, y otro con la etiqueta de FC, la cual representa la frecuencia cardíaca del paciente.

Algunos oxímetros van conectados a un monitor el cual mostrará estos valores al instante y de forma continua.

Los niveles normales de la saturación de oxígeno van de 95 a 99 % y los de la frecuencia cardíaca de 60 a 100 lpm (latidos por minuto).


  • Valores de saturación de 90 a 95 % pueden ser bien soportadas por pacientes con enfermedades crónicas del pulmón, pero indican la necesidad de tratamiento. En estos casos hay que estar vigilantes y valorar si se debe derivar al hospital.



  • Valores de saturación menores a 90 % implican gravedad por hipoxia y necesidad de oxigenoterapia y derivación a urgencias hospitalarias.



  • Si la saturación baja de 80 % puede estar indicada la intubación y ayuda mecánica para la ventilación.


Para un mejor seguimiento, anotar estos niveles en la historia clínica o en un bloc de notas junto a la fecha y hora correspondiente.

¿Cuáles son los beneficios del uso del oxímetro?



Un oxímetro puede ser usado en pacientes de todas las edades con problemas para oxigenar: recién nacidos, pediátricos y adultos.

Estos dispositivos son pequeños, fáciles de usar y utilizan baterías o pueden ser recargables.

Además, debido a que no precisa mucho conocimiento médico para ser usado, puede ser manejado por los familiares de los pacientes en casa.

La facilidad de su uso lo ha convertido en un elemento recomendable en el cuidado de este tipo de pacientes.

Muchos médicos aconsejan el uso del oxímetro en casa para supervisar estos pacientes y encontrar a tiempo algún descenso en la saturación de oxígeno en sangre y poder tomar las medidas necesarias.

Actualmente, los oxímetros tienen un muy fácil acceso ya que pueden conseguirse en cualquier farmacia o tienda especializada en dispositivos médicos, o en múltiples páginas de internet especializadas en ventas de productos del ámbito médico.


¿Cómo elegir un pulsioxímetro u oxímetro de pulso?



No es lo mismo que seas un profesional de la salud que un paciente o un deportista.

Si quieres comprar un pulsioxímetro porque tú o algún familiar tenéis alguna enfermedad que lo recomiende, es posible que tengas dudas para elegir entre la variedad de ofertas disponibles.

Es recomendable preguntar a tu proveedor de servicios de salud para que te oriente de la necesidad o no de disponer de este tipo de aparatos.

En caso de pacientes, no será necesaria tanta precisión, pero siempre es importante que se ajuste a la realidad.  También es fundamental que tanto la lectura medida de la saturación de oxígeno como la del pulso sea fácil con números grandes y claros.

En el caso de que  seas un profesional, te convendrá adquirir modelos más caros; pero con mayor durabilidad y precisión.

Se apagan cuando dejan detectar el pulso y suelen llevar dos o más pilas. Esto favorece su mayor independencia.

Conclusión



  • Los oxímetros son instrumentos médicos muy útiles para el profesional para la valoración de pacientes con afectación de la oxigenación de la sangre. 
  • Los oxímetros también pueden ser útiles para el autocontrol del paciente en su propio domicilio.


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Referencias:

Design of a finger base-type pulse oximeter.
Diseño y evaluación de un oxímetro de pulso de bajo costo para dispositivos móviles.
Principles of Pulse Oximetry Technology.
Pulse oximetry: Understanding its basic principles facilitates appreciation of its limitations.
Pulse oximetry: fundamentals and technology update




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